31/05/2020 14:56
SpaceX est devenue samedi 30 mai en Floride la première société privée à lancer des astronautes dans l'espace, un succès historique qui offre aux États-Unis un nouveau moyen de transport spatial, après neuf ans d'interruption.
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Décollage de la fusée SpaceX avec Crew Dragon au sommet, le 30 mai au centre spatial Kennedy. Photo : AFP/VNA/CVN

Petit point brûlant s'évanouissant dans le ciel, la fusée a propulsé les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley en dix minutes 200 km au-dessus des océans, filant à 20 fois la vitesse du son vers la Station spatiale internationale (ISS) à laquelle ils s'amarreront automatiquement dimanche 31 mai à 14h29 GMT si tout se poursuit normalement.

Leur ascension hypersonique a été retransmise en direct par des caméras à l'intérieur de leur capsule Crew Dragon, et une fois tranquilles en orbite, les deux meilleurs amis en ont offert une visite guidée, faisant des galipettes en apesanteur, au-dessus de Terre-Neuve. Ils ont baptisé leur vaisseau Endeavour, clin d'oeil à la navette dans laquelle chacun a voyagé à la fin des années 2000.

La météo changeante n'a finalement pas provoqué de second report, alors que des risques de foudre avait reporté de mercredi 27 mai à samedi 30 mai ce décollage.

La fusée construite par SpaceX près de Los Angeles a décollé sans encombre, dans un ciel finalement largement bleu, à 15h22 (19h22 GMT) du centre spatial Kennedy, sous les yeux de dizaines de milliers de personnes installées le long des plages de la zone, et de Donald Trump, venu assister en personne à ce que la NASA appelle l'aube d'une nouvelle ère spatiale.

"D'anciens dirigeants ont mis les États-Unis à la merci de pays étrangers pour envoyer nos astronautes en orbite. C'est fini", a déclaré dans une allusion au fait que depuis la fin des navettes spatiales en 2011, les fusées russes envoyaient les Américains vers l'ISS.

"Le lancement d'aujourd'hui démontre que l'avenir appartient à l'industrie spatiale privée", a-t-il dit, après avoir fait applaudir Elon Musk, le fondateur de SpaceX en 2002.

Nouveau modèle économique

"Je suis submergé d'émotion", a dit le patron lors d'une conférence de presse plus tard. "J'ai du mal à parler, cela fait 18 ans que nous travaillions avec cet objectif. J'ai du mal à croire que c'est arrivé".

Bob Behnken (gauche) et Doug Hurley, le 30 mai 2020, à bord de Crew Dragon. Photo : AFP/VNA/CVN

La mission peut sembler un pas modeste dans l'exploration spatiale : Bob et Doug n'iront ni sur la Lune ni vers Mars, seulement dans la vieille station spatiale, à 400 km de la Terre, où Russes et Américains et d'autres vont et viennent depuis 1998.

La NASA, pourtant, y voit une "révolution", car SpaceX va redonner aux États-Unis un accès à l'espace, moins cher que ses programmes précédents. Pour trois milliards accordés depuis 2011 dans le cadre d'un contrat à prix fixe, SpaceX a entièrement développé un nouveau taxi spatial et promis six allers-retours vers l'ISS. Auparavant, l'agence spatiale commandait un véhicule spécifique aux géants de l'industrie, et assumait tous les dépassements budgétaires.

Ce faisant, l'ex-start-up a battu Boeing, dont la capsule Starliner a raté un vol d'essai à vide l'an dernier.

Ajoutant à la mythologie naissante de la société, le lancement s'est fait depuis le pas 39A d'où décollèrent les missions Apollo d'exploration de la Lune dans les années 1960 et 1970.

"Nous n'avions plus vu d'astronautes américains s'envoler du territoire américain à bord de fusées américaines depuis neuf ans", a dit l'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine. "Aujourd'hui, nous l'avons refait".

Pour Elon Musk, génial et impétueux entrepreneur obsédé par la planète rouge, les sauts de puce à 400 km de la Terre ne sont qu'une étape, "une première étape dans notre voyage pour établir une civilisation sur Mars", et faire de l'humanité une "espèce multiplanétaire".

AFP/VNA/CVN
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